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老鼠为什么会怕猫

老鼠和猫是天生的敌人。如果猫在附近,有些老鼠会拔腿跑,即使他们没有看到猫。

为什么,老鼠能闻到猫的气味吗?

老鼠有两个嗅觉器官,一个是众所周知的鼻子,另一个是犁鼻器。

什么是犁鼻器?

简单来说,犁鼻器是鼻腔前的一对盲囊,也有化学感受器,但是犁鼻器上的化学感受器和鼻子上的化学感受器功能不一样。普通鼻子是用来闻挥发性化学物质的。闻起来不臭,闻起来不香能吃。而且犁鼻器是用来闻一些不挥发物质的,比如费洛蒙(pheromone)。费洛蒙是一种在同一生物之间传递的化学信息,是一种用于社交的语言。对于动物来说,费洛蒙传递了雌性动物是否进入适合繁殖的发情信息。

当然,除了交配,费洛蒙还有其他社交功能,这里就不一一介绍了。

对于人类来说,犁鼻器已经高度退化,只有少数人有这个器官。但是,即使有了这个器官,研究也没有发现犁鼻器的功能和其他动物一样强大。

回到老鼠的话题,既然犁鼻器可以用来传递类似的化学信息,它能闻到猫的化学信息吗?于是科学家们做了一个实验,他们把猫唾液、大鼠尿液(大鼠会吃小鼠)和蛇皮精华的棉球放进装有老鼠的笼子里。笼子里有正常的小鼠有犁鼻器,没有犁鼻器的突变小鼠。

结果,正常的老鼠似乎感觉到了捕食者,立刻蜷缩在角落里,而突变的老鼠一点也不害怕。即使麻醉的活大鼠被扔进笼子里,结果也完全一样。突变的老鼠甚至过于放松警惕,蜷缩在大鼠旁边睡觉。

与此同时,科学家们还对老鼠的神经元进行了染色标记,当神经元被激活时,染料就会发光。科学家们发现,当有犁鼻器的老鼠感觉到棉球中的物质时,与犁鼻器相关的神经元就会被激活。现在,科学家们已经确定犁鼻器能感觉到捕食者,也就是猫的气味。

那么是什么化学物质让老鼠害怕呢?

科学家将构成捕食者气味的化学物质全部分离出来,然后混入棉球,再扔进笼子里,看看哪一种是让老鼠害怕的恐惧气味。结果只有一种物质让老鼠害怕,一种叫做mups(majorurinaryproteins)的尿蛋白。

Mups是一种小分子蛋白质,存在于许多动物尿液或其他分泌物中,含量很低。如果你在尿检中发现尿蛋白含量过高,你应该警惕你的肾脏是否有问题。不同的动物有不同类型的尿蛋白。即使亲密关系密切,如小鼠和大鼠,它们的尿蛋白类型也不同。

猫的Mups也不一样。正是因为Mups的独特性,老鼠才感知到猫的存在。因此,正是老鼠的犁鼻器嗅到了猫的Mups,才会害怕。但是Mups是如何作用于神经元的,它的机制是什么,还有待研究。

Mups蛋白作为一种警告信号,无色无味,看不见,从进化的角度来看非常有用。如果你能从远处感受到捕食者的气息,老鼠的生存能力就会大大提高。

原来真的有一种叫恐惧的味道。

人类的犁鼻器退化了,闻不到危险的信号,但人类的视觉比老鼠强得多。现在人类已经进化成非常依赖视觉的动物。

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