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肉食性恐龙长有羽毛?

1861年,科学家在德国索尔恩霍芬附近的石灰岩中,首次发现了羽毛化石。这块化石拥有15亿年的历史,很可能属于始祖鸟( Archaeopteryx,一种带羽毛的恐龙),因为科学家在附近发现过它的化石。100多年来,羽毛和始祖鸟的化石都是研究羽毛起源的基础,因此,科学家普遍认为,羽毛和飞行是紧密相关的。但实际上,这是一条错误的线索。

随着中华龙的发现,科学家清楚地认识到,羽毛除了有助于飞行还有其他用途。从化石上可以看出,中华龙鸟的身上覆盖着一层原始的、细细的、像毛发一样的羽毛,这种羽毛无法帮助动物飞行,但能起到保暖的作用。

与此同时,许多科学家一致认为鸟类是恐龙的后代,所以他们对研究羽毛的起源非常感兴趣。在过去的1020年里,科学家已经有了许多重要的发现一包括史前鸟类和至少5种不同的肉食性恐龙,它们的羽毛或羽毛类似物有着很大的区别。这些发现得益于科学家的努力以及技术的不断进步,比如激光诱导荧光技术LSF)能让皮肤和羽毛等原本看不见的组织发光。这些发现很重要,因为羽毛化石不仅可以为鸟类演化的研究提供新视角,帮助科学家找到动物之间的联系,还有利于研究动物的生理、行为和生活条件。

中华龙鸟的羽毛十分浓密,这可能意味着它能够像鸟类和哺乳动物一样保持稳定的体温。此外,通过分析羽毛中的色素囊,即黑素体,科学家认为中华龙鸟的尾巴上有着橙白相间的条纹。它们适合在开阔的地带生活,因为深色的背部和白色的腹部构成了一个独特的图案,有利于它们伪装自己。

生活在开阔地带的动物,腹部和背部的颜色往往有着明显的区别,中华龙鸟就是这样。当阳光照射到它们身上时,这种颜色差异会造成外观模糊,让动物看起来更加“扁平”,这样掠食者就很难发现它了。

长着羽毛的肉食性恐龙属于同一个物种一一虚骨龙( Coelurosauria),《侏罗纪公园》电影中的霸王龙和被称为“迅猛龙”( aptors)的小型肉食性恐龙都属于这个种类。因此,种种迹象都表明,羽毛起源于肉食性恐龙中的一个类别。就在科学家认为他们已经找到了羽毛的起源时,种小型的有角生物让他们的想法化为泡影。

文章采集自《奇点科学》杂志  2021.04期  p30

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