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病毒基因可以遗传给后代

种特殊的逆转录病毒不仅可以操纵细胞里的各种“机器”进行自我复制,还会将自己的基因组插入细胞的基因组中。例如,著名的艾滋病病毒和疱疹病毒旦被这两种病毒感染,人体可能永远无法摆脱它们。

如果这样的病毒感染了生殖细胞,那么它们的基因还将遗传给宿主的后代。在人类进化史上,这种现象已经发生过很多次。因此,现代人类的整个基因组里,约有8%的基因来自感染我们祖先的病毒。般来说,这些潜在的病毒感染能被免疫系统有效地控制,但在某些情况下,它们可以被“唤醒”,引起自身免疫疾病或癌症。

除了引发疾病,病毒也在我们的演化史中扮演着重要的角色。在一些理论中,胎盘的发育对哺乳动物至关重要。母亲和胎儿的组织在胎盘中密切接触,因此在某些特殊情况下,母亲的身体可能产生免疫反应,排斥婴儿。而一些逆转录病毒能够抑制我们的免疫系统,例如艾滋病病毒。今天,人体内的一些病毒基因会在胎盘中被激活,从而防止母体排斥婴儿。也许正是这种病毒,使得人类远古祖先的胎盘在大约6600万年前得以顺利发育。

文章采集自《奇点科学》杂志  2021.03期    p59

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